< Terug naar nieuws

Onze CEO Kris Vervaet in De Morgen: “We beseffen niet genoeg hoe verwend we in Vlaanderen zijn”

Onze CEO Kris Vervaet in De Morgen: “We beseffen niet genoeg hoe verwend we in Vlaanderen zijn”

Kris Vervaet

Vier maanden staat Kris Vervaet aan het hoofd van het nieuw samengestelde bedrijf MEDIALAAN - de Persgroep Publishing. Maanden waarin het al eens durfde te stormen. Maar net dat heeft de CEO graag. “Pas als het te rustig wordt, maak ik me zorgen.”

“Ik hou ervan om mensen en bedrijven door woelige tijden te gidsen. En wat dat woelige betreft had ik hier wel het grote lot gewonnen.” Er kan ondertussen een glimlach van af wanneer Kris Vervaet (47) in De Morgen vertelt over de omstandigheden waarin hij vier maanden geleden aan het hoofd van het nieuw samengestelde bedrijf MEDIALAAN - de Persgroep Publishing kwam te staan.

Eén bedrijf

Vervaet werd zo de grote baas van onder andere VTM, Het Laatste Nieuws, Humo, Dag Allemaal en De Morgen. Allemaal merken die hij in één bedrijf moet zien te bundelen. Een oefening die het voorbije jaar leidde tot onrust op de redacties, een zelden geziene machtsstrijd aan de top van het bedrijf en zelfs een stiptheidsactie tijdens het middagjournaal van VTM Nieuws.

Ik was gewaarschuwd over wat er op me af zou komen”, zegt Vervaet. “Ik wist dat ik behoorlijk wat wind zou vangen, maar de storm raasde in die eerste paar weken wel heel erg fel.” Ondertussen is die wind wat gaan liggen. Niet dat de wrijving tussen het televisiebedrijf MEDIALAAN en de magazine- en krantenmakers van De Persgroep Publishing al helemaal weggewerkt is. Vervaet: “Er zijn nu eenmaal verschillen. En die werk je niet weg met een paar powerpointpresentaties. Dat heeft tijd nodig. Het botst nog steeds af en toe. Dat hoort erbij wanneer je met creatieve mensen werkt. Daar is niets mis mee. Integendeel. Ik zou me zorgen maken mocht het te rustig zijn.”

De toekomst van de Vlaamse televisie

Over zo’n overdosis rust hoeft Vervaet zich voorlopig niet druk te maken. Want ook extern zijn er behoorlijk wat katten te geselen. Het uitgesteld kijken bijvoorbeeld en het daarbij horende doorspoelen van de reclameblokken die het businessmodel van commerciële zenders als VTM onder druk zetten.  Deze week trok Vervaet nog naar het Vlaams Parlement in de hoop de heren en dames politici te overtuigen van de ernst van dat probleem.

"Het is geen vijf voor twaalf meer. Het is allang twaalf uur. Als we niet snel met oplossingen en antwoorden komen staat de toekomst van ons uniek hoogstaand medialandschap op het spel. We beseffen niet genoeg hoe verwend we in Vlaanderen zijn."

Wat moet er dan concreet gebeuren?

Er moeten spelregels komen die voor iedereen gelden. Ook voor de internationale spelers. Neem nu het doorspoelen van reclame. Bij YouTube is een deel van de reclames niet-doorspoelbaar. Als wij dat ook niet op de een of andere manier kunnen afdwingen, dan houdt het voor ons gewoon op. Of de rol van de telecomgiganten zoals Telenet en Proximus. Wij investeren elk jaar zowat 90 miljoen euro in de productie van Vlaamse programma’s. We zitten daarmee ongeveer op hetzelfde niveau als de VRT. Maar bij die telecombedrijven ligt dat bedrag een stuk lager. De middelen zijn er nochtans. Als ik de jaarcijfers zie die ze rond deze tijd van het jaar voorstellen krijg ik hoogtevrees. Zij spreken in miljarden, wij in miljoenen.

Frustreert het u dat Telenet de plannen voor een Vlaamse Netflix bijna meteen naar de prullenmand verwees?

Ik ben niet gefrustreerd. Ik begrijp hen. Meer nog, ik zou in hun plaats misschien net hetzelfde doen. Daarom is er een grote rol weggelegd voor de scheidsrechters in het medialandschap; de politiek, de regulatoren, de Raad voor Mededinging. Het consumentengedrag evolueert sneller dan we dachten. Ik zie dat elke avond bij mij thuis in de zetel, waar vier pubers elk met hun eigen scherm naar YouTube en Netflix kijken. Dat ze vooral aangetrokken worden door die giganten en niet door het Vlaamse televisieaanbod baart me zorgen.

Gelooft u dat een Vlaamse Netflix-variant daar verandering in kan brengen?

We weten dat het niet evident zal zijn. Maar het is niet omdat iets niet evident is dat je het niet moet doen. Onze grote sterkte is dat we heel dicht bij die Vlaamse kijker staan. Veel dichter dan de mensen uit Silicon Valley ooit zullen raken. Als je die typische Vlaamse content samenbrengt met het betere buitenlandse werk, kan je een heel interessant pakket samenstellen.”

Heeft de traditionele lineaire televisie in de toekomst nog een rol te spelen? Ziet u de pubers in uw living ooit nog naar het grote scherm aan de muur terugkeren?

Dat is een goede vraag. Ik weet het niet. Maar wat ik uit mijn periode bij Belgacom en Proximus (waar Vervaet 18 jaar aan de slag was, red.) wel heb onthouden, is het belang van het onderuitzakken in de zetel, of chillen zoals dat tegenwoordig heet. Bij de lancering van Belgacom TV doken plots allerhande interactieve mogelijkheden op. De kijker van de toekomst zou in interactie treden via de rode knop en consorten. Afstandsbedieningen in alle mogelijke designs moesten dat mogelijk maken. Maar uiteindelijk bleef die kijker toch liever in de zetel zitten waar hij de dingen gewoon op zich af liet komen. Je kan trouwens dezelfde vraag over kranten stellen. Ik weet ook niet of mijn kinderen die binnen een paar jaar nog zullen lezen.”

 

Grote uitdaging voor kranten

Bent u zelf een fanatiek krantenlezer?

Ik verplicht mezelf er toe iedere dag minstens één krant te lezen. Dat is een uitdaging in deze drukke tijden. Net als tv kijken trouwens. Ik doe dat meestal terwijl ik op de rollen fiets. Ik kijk vooral veel nieuwsprogramma’s en ook van sport ben ik een grote liefhebber. En deze week heb ik met aandacht naar Studio Tarara (fictiereeks over de beginjaren van VTM, red.) gekeken.

"Met HLN.be bereiken we iedere dag twee miljoen Vlamingen. Vooral de cijfers voor de video gaan door het dak. Daar liggen op reclamevlak zeker mogelijkheden."

Kranten hebben het lastig. Het Laatste Nieuws was tot voor een paar jaar de cashkoe van het bedrijf, nu maakt de titel nog amper winst. Ligt u daarvan wakker?

Tuurlijk. Maar ik ben er vast van overtuigd dat we de omslag kunnen maken. Met HLN.be bereiken we iedere dag twee miljoen Vlamingen. Vooral de cijfers voor de video gaan door het dak. Daar liggen op reclamevlak zeker mogelijkheden. Als we tegelijk verstandiger en economischer omgaan met promoties wat onze abonnees betreft, kunnen we het merk Het Laatste Nieuws financieel gezonder krijgen dan het vandaag is.

Economischer omgaan met promoties? Wordt een krantenabonnement dan duurder?

We moeten vooral af van het tegen elkaar opbieden met allerlei extra’s en cadeautjes. Soms heb ik de indruk dat we elektrische fietsen en iPads verkopen. Dat we eerder een verkoopskanaal voor elektronikagiganten zijn dan een uitgever. We spreken te weinig over ons product, over waar we voor staan. Mensen hebben meer oog voor het cadeau dat ze krijgen dan voor de krant die erbij hoort. Dat kost niet enkel veel geld, het is ook niet goed voor onze merken.”

Kan dat wanneer je concurrent het wel blijft doen?

Als je de grootste krant bent van Vlaanderen dan kan je je dat permitteren. Trouwens, onze concurrenten staan voor dezelfde soort uitdagingen. Zij moeten vroeg of laat ook diezelfde richting uit gaan.

“We willen in Antwerpen de sterkste nieuwsredactie van het land op poten te zetten."

Grote verhuis naar Antwerpen

Om beter gewapend te zijn in die concurrentiestrijd verhuizen de nieuwsredacties dit najaar naar Antwerpen. Daar vinden ze onderdak in de eengemaakte nieuwsredactie News City. Dreigt dat niet ten koste te gaan van de eigenheid van de verschillende titels?

We willen in Antwerpen de sterkste nieuwsredactie van het land op poten te zetten. Met de laatste technologie en samenwerkingen waar het kan en moet. Wat die samenwerkingsmomenten precies zullen zijn, dat zullen we nog zien. Die ontstaan ook op een natuurlijke manier. Dat hebben we bijvoorbeeld gemerkt tijdens de verkiezingen, toen VTM als eerste met resultaten kon uitpakken dankzij een samenwerking met de regioredacties van Het Laatste Nieuws."

Maar we zijn niet van plan om alles op één hoop te gooien. Daarom hebben we binnen News City aparte clusters gemaakt voor kwalitatieve titels als De Morgen en Humo, en de populaire media als HLN, VTM Nieuws en onze showbizzmagazines. Het hele verhaal begint en eindigt bij de consument. Die leest ofwel De Morgen ofwel Het Laatste Nieuws. We gaan die twee niet bundelen. Het DNA van die merken is te verschillend. Wat niet betekent dat ze niet kunnen samenwerken op het vlak van IT bijvoorbeeld. Maar dat heeft geen invloed op de inhoud van die kranten.”

Het Laatste Nieuws en VTM Nieuws gaan dan weer wel heel nauw samenwerken. Wil dat zeggen dat het voorpaginanieuws van HLN voortaan de avond voordien in het VTM Nieuws zal zitten?

We willen, als bedrijf, de beste zijn in het brengen van nieuws. En nieuws is in de huidige maatschappij zo realtime dat je moet kiezen voor het platform waarmee je op de snelste manier de meeste mensen bereikt. Als je met HLN.be een platform hebt waar elke dag twee miljoen Vlamingen langskomen, dan is dat het aangewezen nieuwskanaal voor snel nieuws. Meer diepgang zal je dan in het VTM Nieuws of in de krant vinden.”

Waarom zou je nog een abonnement op Het Laatste Nieuws nemen als al het nieuws toch al via gratis kanalen als HLN.be of het VTM Nieuws verspreid wordt?

Dat is een van de grote uitdagingen waar we voor staan. We moeten ervoor zorgen dat je in die krant stukken vindt die waardevol genoeg zijn om er voor te betalen. Als fan van Lokeren zal ik op HLN.be wel de uitslagen en een matchverslag vinden. Maar als ik wil weten waarom het zo slecht gaat bij mijn favoriete club dan zal ik daar toch de krant voor moeten pakken, of doorklikken naar de betalende zone van HLN.be.

"We moeten afkicken van de wagen. Ikzelf ook trouwens. Daarom heb ik me voorgenomen om na de verhuis af en toe met de fiets naar het werk te komen."

Milieubewust

Iets anders, u bent een van de CEO’s die hun schouders zetten onder de klimaatactie Sign for my Future. Hoe vertaalt zich dat binnen uw bedrijf?

Onze verhuis naar Antwerpen, naar een gebouw vlak bij het Centraal Station, is wat dat betreft een belangrijk signaal. Dat moet het aantal filekilometers drastisch naar beneden halen. We moeten afkicken van de wagen. Ikzelf ook trouwens. Daarom heb ik me voorgenomen om na de verhuis af en toe met de fiets naar het werk te komen. Een dagelijks traject van 80 kilometer. Niet alleen goed voor het milieu, ook voor mijn conditie.

Was dat fietsen een voorwaarde om bij Medialaan/de Persgroep Publishing te komen werken? Zowat de volledige bedrijfstop toert op regelmatige basis met een koersfiets rond.

Ik was al een fanatiek fietser voor ik hier arriveerde. Ook toen ik in Parijs woonde. Zodra je daar de stad buiten bent is het er fantastisch fietsen. En nu we ten oosten van Gent wonen, liggen de Vlaamse Ardennen en Zeeuws-Vlaanderen binnen fietsbereik. Aan mooie plekken geen gebrek.”

U weet toch dat het tijdens gezamenlijke fietstochten niet de bedoeling is dat u kopman Christian Van Thillo (eigenaar van De Persgroep, red.) uit de wielen fietst?

(lacht) “Ik heb die geruchten ook gehoord. En ik ben vast van plan om binnenkort het waarheidsgehalte ervan eens te testen.”

Delen